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乙醇:奇迹燃料,是也?非也?

乙醇真的是大自然赐予的神奇燃料么?玉米真的能拯救我们?

插曲 #19, 2013年08月15日
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今天我们将把怀疑的眼光转向一种可替代燃料,它是全天然的,并且据承诺会成为奇迹性的燃料方案。乙醇,大多数源自美国和世界大部分地区种植的玉米,但也可由其它多种有机作物制造,目前越来越多地作为可替代燃料,成为司机们的又一选择。

在讨论汽车的可替代燃料时,有一个趋势是人们只看"油箱到车轮"这个过程的等式。"油箱到车轮"指的是燃烧引擎内的燃料来驱动轮胎的燃料循环过程。"油泵到油箱"指的是将燃料传输到车辆所需的基础建设。而"油井到油泵"指的是制造燃料,不管是以何种资源,并运送到当地油站的整个过程。"油井到车轮"这个术语则覆盖了从最开始的钻井到轮胎在路上行驶的整个流程。当讨论一项可替代燃料时,我们应该总是将过程中的所有部分都列入考虑,特别是从整个"油井到车轮"的全景来看。举例来说,如果只考虑"油箱到车轮"的部分,那么氢气是一项很棒的选择。遗憾的是,制造氢气燃料,也就是"油井到油泵"的过程,是非常昂贵的,通常从能量上来说是净亏损;而将其传送到汽车,也就是"油泵到油箱"的设施目前还不存在。

乙醇的主要问题存在于"油井到油泵"阶段。明尼苏达州大学已经做出总结,如果我们将现在种植的所有玉米全部转化为乙醇,它仅仅能满足我们汽油需求的12%。此外,我们已经用掉现有的玉米,所以需要种植更多来制造乙醇。这就意味着更多的肥料,更多的杀虫剂,更多的外国劳工来收割。这些都会用到石油,产生废料,增加温室气体。种植更多玉米需要更多的水,通常是在人们已经在争夺用水权的地区。在巴西,人们用蔗糖取代玉米制作乙醇,这让他们的收支更加平衡,因为他们本身拥有的甘蔗过剩。乙醇无法用管道运输,因为即使运用目前最高级的管道技术,管道里也总是会有水或其它污染物,而乙醇会吸收水-苏格兰苏打就是这么做出来的。一旦这样的情况发生,燃料就无法再使用。乙醇必须用卡车运送,这是我们运送液体最不节能的方式,或者由铁路车。乙醇生产的"油井到油泵"阶段效能是从31%到-200%, 如果你咨询不同的游说集团,得到的预计数字会有所不同。最坏的预计情况下,要消耗3加仑的石油才能将1加仑乙醇送进油泵,也就是2加仑能源的净亏损。

关于使用乙醇最好的部分是"油泵到油箱"。因为它可以采用同样的油箱装载,也可以使用现有的油泵,因此不需要任何更改,也就没有额外的费用。

现在,我们要解决最大的一个问题:作为燃料,乙醇的效能很差。"油箱到车轮"的表现非常糟糕。它的内能含量只有汽油的大约三分之二-精确点说,是68%的热能。将油箱装满乙醇,能行驶的路程只有汽油的三分之二。要去到同样的距离,需要燃烧更多的乙醇。差距非常之大。假如说你的汽车耗油量是中等水平,25英里每加仑。某天你决定走环保路线,给油箱加满E10(10%乙醇,90%汽油)。你的耗油量将变为24英里每加仑,这个差别不大,可能你不会注意到。但如果隔周,你在街上看到有贩卖E85(85%乙醇,15%汽油)。同样的车,现在的耗油量将会是18英里每加仑。这同25英里相比是个挺大的差别。如果你是为了保护环境而选用E85,请先计算一下数字,来看这是否是达成目标的最好方式。不要简单认为,既然石油公司推出了E85,它就肯定是好的。同样的路程,与使用汽油相比,你要消耗137%的乙醇。

那么乙醇为何这样受欢迎呢?为什么很多赛车都使用它?是为了减少我们对中东的石油依赖么?我们使用的石油只有很少一部分来自中东,所以这也不可能是全部原因。

我想要简短地讲述一个个人经历,我觉得能反映出乙醇支持者的心态。几年前,我去参加中学的20周年聚会,遇到了以前的一个老同学,她的工作是游说各个城市和车队,将巴士和汽车的燃料换成乙醇。我正好刚读到过一篇讨论"油井到车轮"比率的文章,就向她请教。就在我话刚说到一半时,她已经知道我要说什么,并举起手来让我闭嘴。然后她怒气冲冲地发表了一大篇反对政府的激烈言论,关于资本主义是所有饥荒和战争的根源,任何年收入在四万元以上的人应该交100%的税,还有企业公司都是非法的。所以,很明显,对我来说,这是偷换概念,因为她说的和乙醇一点都不相干。让我觉得有意思的是,这就是至少一位专业乙醇游说者的动机。我相信她甚至不懂"油井到车轮"是什么意思。

当然,乙醇的支持者还有更多靠谱的理论。政客候选人参与到这个流行话题的真正原因是经济因素。乙醇的制作成本低于汽油,联邦政府提供的补贴是51分每加仑,而且可以免交联邦汽油税。从财务角度来说,石油公司更愿意尽可能销售乙醇。乙醇的流行与环保或者提高燃料经济关系不大,更多是经济因素,以及农业地区的政治因素。下一次,当你听到政客们推广乙醇生产时,听听看他们是否给出全面的信息,还是只有政客的片面言论。

 

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